C. Son fonctionnement

La lumière ultraviolette émise lors de la chauffe de l'échantillon est enregistrée par le photomultiplicateur.
Cette luminosité est très faible, pour être mesurable, la chauffe est réalisée dans une enceinte fermée afin que le noir absolu y règne.
Les tubes photomultiplicateurs sont très sensibles aussi la machine ne doit jamais être ouverte à la lumière ambiante sinon les PM seraient "éblouis".
Pour charger les nacelles, on utilise une lumière inactinique de très faible énergie.

Avant toute analyse, l'opérateur réalise, dans le noir, un travail important de préparation chimique des prélèvements.
Ensuite, il remplit les nacelles et programme, grâce à l'interface PC, les paramètres de la datation en cours.

A l'intérieur de la machine, le moteur positionne les nacelles dans lesquelles sont placés les échantillons.

Lors de la mesure de lumière la nacelle est placée entre l'élément chauffant et le PM. La durée d'une mesure est de l'ordre de 5 mn.

Pour l'irradiation, on place la nacelle en face du container de source de strontium puis on ouvre l'orifice qui l'obture.
Les temps de chauffage sont courts, on estime que l'on passe de la température ambiante à 450°C en cinq minutes.
Il faut faire attention à ne pas trop chauffer car on obtient, à des températures élevées, une émission du corps noir.

La durée de l'ensemble des mesures est de plusieurs heures.
Comme la machine est programmable, la manipulation se fait en général la nuit.
Les scientifiques étudient les résultats, dès le lendemain matin et ne risque pas d'être exposé à une irradiation.

Schéma simplifié d'une machine de thermoluminescence

Il existe des variables pouvant perturber les résultats, des vérifications sont donc nécessaires.
Certains problèmes résultent d'un mauvais entretien de la machine, il est indispensable de la nettoyer fréquemment car des résidus peuvent altérer les résultats.
Divers problèmes électroniques peuvent aussi fausser les mesures. Des contrôles réguliers permettent de les repérer afin de les réparer.
Des tests de fiabilité sont effectués régulièrement afin d'étalonner l'appareil. On  analyse un échantillon dont on connait la composition et l'âge pour vérifier le bon paramétrage de la machine.

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